Vitamina B12: su importancia y los riesgos en caso de déficit

26 abril, 2019
Este artículo fue redactado y avalado por la nutricionista Lucía Corral
¿Qué tanto conoces acerca de la vitamina B12? A continuación, te ofrecemos algunos datos importantes sobre este micronutriente.

La vitamina B12, también conocida como cobalamina, pertenece al grupo de las vitaminas hidrosolubles. Presenta una estructura corrinoide y, como se verá más adelante, es muy importante para el organismo, sobre todo en la población vegana.

Formas en las que la encontramos

Dependiendo del estado en la que la encontremos, podemos diferenciar dos grupos:

  • Formas fisiológicas: la 5-desoxiadenosilcobalamina es la más almacenada y podemos encontrarla en algunos alimentos. En tanto, la metilcobalamina corresponde a su forma en plasma.
  • Formas no fisiológicas: la hidroxocobalamina es la forma más común presente en alimentos y es habitual en inyectables. Por su parte, la cianocobalamina es la forma más habitual de suplementación.

Funciones de la vitamina B12

Al igual que muchas vitaminas del grupo B, la vitamina B12 actúa como coenzima. Algunas de sus funciones más relevantes son:

  • Participa en reacciones metabólicas importantes: El succinil-coA es uno de los intermediarios en el ciclo de Krebs y está implicado en la obtención de energía. Es necesaria también para que se produzca la conversión de homocisteína a metionina. Si existe déficit de B12, se produce acumulación de homocisteína, lo que puede indicar un problema de corazón.
  • Síntesis y maduración de glóbulos rojos.
  • Es necesaria para la síntesis de ADN durante la división celular. Este proceso tiene que realizarse rápido, para garantizar la correcta duplicación del ADN. Ante un déficit de B12, de B9 (ácido fólico) o de ambas, las células no son capaces de duplicar el ADN. Al no poderse dividirse, la célula crece y da lugar a los megaloblastos, que son células sanguíneas cuyo tamaño es anormal.
  • Mantenimiento del sistema nervioso: la vitamina B12 participa en la preservación de la vaina de mielina de las neuronas.
  • Síntesis de lípidos neuronales y producción de neurotransmisores.
  • Síntesis de proteínas y aminoácidos.
Algunos alimentos que nos ayudan a adelgazar.

Deficiencia de vitamina B12

La causa principal de déficit es la dieta vegetariana o vegana, pero no siempre se debe a la dieta. Los niveles bajos de vitamina B12 pueden llevar a la anemia perniciosa, un tipo de anemia megaloblástica; es decir, que cursa con un tamaño aumentado de los glóbulos rojos.

Se debe a un déficit de factor intrínseco o a problemas en su secreción (lo que se denomina causa autoinmune). El factor intrínseco es necesario para la absorción intestinal de la vitamina B12.

Hay que tener cuidado, ya que si se aporta ácido fólico suficiente en la dieta puede enmascararse la anemia. Esto se conoce como trampa de folatos, y profundizaremos al respecto en los siguientes apartados.

Como mencionamos, también existen deficiencias de origen no dietético, impulsados por otras causas, como las siguientes:

  • Gastritis atrófica: la misma atrofia de las paredes de la mucosa gástrica fracasan en la producción de factor intrínseco.
  • Presencia de anticuerpos contra el factor intrínseco.
  • Enfermedades autoinmunes, como por ejemplo enfermedad de Addison.
  • Celiaquía.
  • Enfermedad de Crohn.
  • Resección gástrica.
  • Resección del íleon.
  • Insuficiencia pancreática.
  • Hipoclorhidria o aclorhidria (baja o nula producción de ácido clorhídrico).
  • Alcoholismo.
  • Consumo de determinados fármacos, como el omeprazol.
  • Sobrecrecimiento bacteriano (SIBO).
  • Aquilia (falta de pepsina en el jugo gástrico y de ácido clorhídrico).
  • Anemia perniciosa infantil por defecto genético-hereditario.
  • La edad avanzada es un factor de riesgo. Las personas mayores de 50 años deberían suplementarse por principio de precaución, o al menos revisar los marcadores adecuados en las analíticas.

Sintomatología en caso de déficit de B12

En caso de padecer una carencia de este nutriente, pueden presentarse los siguientes síntomas:

  • Anemia cursante con megoloblastosis.
  • Anorexia.
  • Glositis.
  • Parestesia.
  • Ataxia.
  • Disfunción neurológica.
  • Síntomas mentales como cambios de personalidad, irritabilidad, alteración de la memoria, depresión, demencia, psicosis con alucinaciones y paranoia.
  • Esquizofrenia paranoide.
  • Daño en el nervio óptico.

En general, si falta vitamina B12 pueden producirse daños neurológicos de carácter irreversible. Esta es la razón por la cual es preciso un diagnóstico temprano.

Evitar la deshidratación y los peligros que conlleva para la salud es sumamente importante, tanto al hacer deporte como en la vida cotidiana.

¿Cómo saber si tenemos bien los niveles de B12?

La analítica más completa para observar si existe déficit de B12 es aquella que incluye los niveles en plasma de B12, la homocisteína y el ácido metilmalónico. Una analítica que contemple únicamente la B12 sérica es incompleta, ya que no discrimina entre análogos y B12 activa.

Los análogos de B12 son estructuras corrinoides que contienen cobalto, pero no tienen la actividad de la vitamina. Estas estructuras no actúan como B12 activa y pueden falsear la analítica ya que contabilizan como cobalamina total. Por esta razón, hay que tener cuidado con el consumo de algas o fermentados. De todas formas, lo más cauto es estudiar cada caso de manera específica e individualizada.

Fuentes de vitamina B12

Solamente los productos de origen animal son una fuente fiable de B12. Algunos productos de origen vegetal se encuentran fortificados, pero hay que tener cuidado porque estos productos suelen tener altos contenidos de azúcar.

Suplementación

Los veganos, al no consumir alimentos de origen animal, precisan suplementación de B12. Las personas ovolactovegetarianas deberían suplementarse también por principio de precaución, ya que muy posiblemente no todos los días hagan un consumo adecuado.

Respecto a las diferentes formas de B12, se aconseja siempre suplementarse con cianocobalamina, por ser la más segura y barata. La hidroxocobalamina, comercializada como Optovite, suele encontrarse en forma de inyectable. Esta, puede ser recomendado cuando la cianocobalamina está contraindicada, como en el caso de los fumadores.

En cuanto a la dosis recomendada, hay distintos protocolos de mantenimiento, dependiendo del estatus de vitamina del que se parta. Lo mejor es siempre acudir a un especialista (dietista o nutricionista) para que realice una valoración más completa e individualice la toma a las necesidades de cada paciente.

  • Carmel R. (2006). Cobalamin (Vitamin B-12). In: Shils ME, Shike M, Ross AC, Caballero B, Cousins RJ, eds. Modern Nutrition in Health and Disease. Philadelphia: Lippincott Williams & Wilkins; 2006:482-497
  • Dharmarajan TS. Approaches to vitamin B12 deficiency: early treatment may prevent devastating complications. Postgrad Med 2001; 110:99-105.
  • Carmel R. Clinical aspects of megaloblastic anemia. En: Hematology Clinical and Laboratory Practice. St. Louis Missouri: Moby Year Book Inc, 1993:437-59.
  • Norris J. VeganHealth.org, Vitamin B12: Are you Getting It? Recuperado dentro del periodo comprendido entre el 15 de diciembre de 2014 y el 10 de enero de 2015, del sitio web de Jack Norris.