¿Qué es la enfermedad degenerativa del disco?

13 enero, 2020
Este artículo fue redactado y avalado por él médico Leonardo Biolatto
La enfermedad degenerativa del disco es un trastorno relativamente frecuente. Afecta la columna vertebral y puede obligar a suspender la actividad deportiva por un tiempo.

La enfermedad degenerativa del disco no puede decirse que sea una patología en sí misma. Más bien habría que aclarar que es una denominación para diferentes trastornos de los discos lumbaresque aparecen principalmente con el paso del tiempo y el envejecimiento.

Un disco vertebral es un componente anatómico de la columna vertebral. Son estructuras blandas que se encuentran entre los cuerpos óseos vertebralespara amortiguar el peso y otorgar flexibilidad al tronco del cuerpo humano. Poseen un centro gelatinoso y un borde más duro, que hace las veces de corteza.

Si bien cualquier parte de la columna puede afectarse por la enfermedad degenerativa del disco, es más común en las zonas cervicales y lumbares. El disco vertebral de la sección torácica raramente se degenera.

Esta degeneración de la sustancia no es la causante en sí misma de los síntomas. El problema es que el disco que se degenera se achica y cambia su forma; esto altera la conformación de los huesos de la columna.

Una de las consecuencias es la artrosis, en la que los cuerpos vertebrales entran en contacto entre sí por el achicamiento de los discos y se sueldan. Otra consecuencia es la hernia discal, que consiste en la salida de una porción del disco fuera del eje de la columna vertebral,lo que puede pinzar nervios.

Finalmente, una variante de la hernia de disco es la estenosis del canal espinal, que se forma porque el disco no asoma hacia fuera de la columna, sino hacia dentro.

Por qué duele la enfermedad degenerativa del disco

Posiblemente, el síntoma más llamativo de este trastorno sea el dolor. Por culpa del dolor, suspendemos actividades y nos vemos obligados a tomar analgésicos para continuar con nuestras tareas ineludibles.

El dolor lumbar a causa de los discos tiene dos orígenes:

  • Falta de estabilidad: en la enfermedad degenerativa del disco, la columna se vuelve inestable. La inestabilidad genera dolor por la anormalidad del micromovimiento.
  • Inflamación: la inestabilidad y las sustancias inflamatorias que se desprenden de la degeneración son irritantes para los nervios que salen del canal espinal.
Dolores lumbares por levantar mucho peso.

Una situación paradójica se da, a veces, con el paso del tiempo: el dolor lumbar empieza a desaparecer sin explicación alguna. Esto sucede porque el disco vertebral se ha degenerado completamente y tendió a desaparecer.

Por tal motivo, no hay más sustancias inflamatorias, así como tampoco hay inestabilidad, ya que los huesos de la columna adquieren una nueva estructura y una nueva dinámica.

Síntomas

Como bien dijimos, el dolor es el signo principal de la enfermedad degenerativa del disco, pero no es un dolor cualquiera y tiene particularidades:

  • Se intensifica al querer levantar objetos pesados.
  • Disminuye al caminar.
  • Es menor mientras estamos acostados, pero mayor si luego queremos levantarnos.
  • Se irradia hacia los miembros inferiores o superiores si un nervio está pinzado por la inflamación o por una hernia de disco. Esta situación recibe el nombre de radiculopatía y muchas veces es el único síntoma, aún sin presentar dolor en la columna.

Este dolor esperable —y al que se acostumbran muchas personas— no nos debe hacer perder de vista que hay signos de alarma que, al aparecer, requieren consulta médica. Deberíamos asistir a un profesional si el dolor no mejora con el paso de los días, si se vuelve incapacitante y no nos deja hacer nada y si perdemos el control de los esfínteres.

Tratamiento para la enfermedad degenerativa del disco

Hay tres opciones terapéuticas para este trastorno. El médico será quien decidirá cuál es el mejor abordaje en cada caso. La mayoría de las personas nota mejoría con la aplicación de medidas físicas, y quizás con el uso de algún analgésico puntual. La solución quirúrgica se reserva para pacientes muy complejos.

Kinesiología

Los ejercicios controlados y las sesiones de fisioterapia son fundamentales para tratar la enfermedad degenerativa del disco. Además, se combina con la aplicación de temperatura —frío o calor, dependiendo del caso— para complementar la terapia.

La pubalgia puede irradir sus dolores a otras zonas del abdomen.

Medicamentos

Tanto los analgésicos puros como el paracetamol, así como también los antinflamatorios no esteroideos como el ibuprofeno, pueden recetarse. A veces se les añade un corticoide por vía oral o por vía intramuscular. No está claro científicamente si el uso de los relajantes musculares aporta algo a la terapéutica.

Cirugía

Los casos muy complejos, sin solución y con franco compromiso de las raíces nerviosas o de la médula espinal pasan al tratamiento quirúrgico. Una de las técnicas es la artrodesis, para otorgar más estabilidad a la columna. Otra técnica es reemplazar el disco dañado por un disco artificial.

Aunque el reemplazo del disco vertebral es una modalidad que se sigue desarrollando, ya ha comprobado beneficios. Esta cirugía deja mayor movilidad posterior en la columna que la artrodesis.

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